Pentagon avviser beslutning om å forlate Irak

Forsvarssjefen sier brevet ble sendt ved en feil.

– Det har ikke blitt tatt noen som helst slags beslutning om å forlate Irak. Punktum, uttalte Esper mandag ettermiddag.

Uttalelsen kom kort tid etter at det franske nyhetsbyrået AFP hadde fått tilgang til en kopi av et brev som lederen for den amerikanske styrken i Irak, brigader William Seely, har sendt til lederen for den irakiske felleskommandoen.

– Dette brevet er i uoverensstemmelse med vårt nåværende ståsted, sa Esper mandag ettermiddag.

Feiltakelse

Før Espers uttalelse hadde en amerikansk forsvarstjenestemann og en irakisk forsvarskilde begge bekreftet overfor AFP at brevet var ekte og at det var blitt overlevert.

Espers uttalelse ble etterpå bekreftet av forsvarssjef Mark Milley. Han sa at brevet er ekte og at det var blitt sendt ved en feiltakelse.

– Det var en feil begått av McKenzie, sa Milley til journalister i Washington, med henvisning til USAs øverstkommanderende i Midtøsten, Frank McKenzie.

– Det burde ikke ha blitt sendt, sa Milley.

– Forlater ikke Irak

Sky News' utenrikspolitiske redaktør Deborah Haynes har publisert en kopi av brevet på Twitter.

– Styrken vil omplasseres i løpet av de kommende dagene og ukene for å forberede videre forflytning, heter det i brevet.

Flere hundre amerikanske soldater blir flyttet ut av den strengt bevoktede grønne sonen i Bagdad og fraktet til andre steder i Irak, som Taji-basen, og til Kuwait. Dette gjøres for å «tynne ut» styrkene i Bagdad, opplyser en koalisjonskilde til Haynes.

– Vi flytter noen mennesker ut av Bagdad av hensyn til beskyttelse av styrken. Vi forlater ikke Irak, eller Bagdad for den saks skyld, sier kilden hennes.

Økt spenning

Nasjonalforsamlingen i Irak vedtok i helgen en resolusjon der regjeringen ble bedt om å kaste de USA-ledede koalisjonsstyrkene ut av landet.

USA har rundt 5.200 soldater i Irak.

Spenningen i regionen har økt kraftig etter at USA i forrige uke likviderte den iranske generalen Qasem Soleimani i et droneangrep ved flyplassen i Iraks hovedstad Bagdad.

Ukjent for Norge

Da den første meldingene om at amerikanske styrker forlater Irak kom, mandag kveld, var det ukjent for Forsvarets operative hovedkvarter.

– Jeg har snakket med de norske styrkene i Irak for ikke lenge siden, og da hadde verken de eller vi på FOH blitt informert av koalisjonen om at amerikanerne skal være på vei ut av Irak. Det er alt jeg kan si på det nåværende tidspunkt, fortalte major Brynjar Stordahl ved Forsvarets operative hovedkvarter (FOH) til Forsvarets forum tidligere mandag kveld.

Den norske rådgivningsstyrken Norwegian Task Unit (NOR TU) er partnerstyrke med den irakiske hærens 7. divisjon og rådgir avdelinger, primært på divisjons- og brigadenivå, står det på Forsvarets nettsider. Det norske bidraget holder til ved al-Asad militærbase i Anbar-provinsen, drøyt 200 kilometer unna Bagdad. 

Storbritannia reduserer staben 

Tidligere mandag kveld ble det kjent at Storbritannia har redusert staben ved ambassadene i Iran og Irak. Dette er en forholdsregel og det foreligger ingen spesifikke trusler, melder Sky News.

– Tryggheten og sikkerheten for våre ansatte er av overordnet betydning og vi gjennomgår regelmessig vår sikkerhet, sier en talsperson for britisk UD.

Ambassadene i Bagdad og Teheran forblir åpne, og ambassadør Stephen Hickey i Bagdad og Rob Macaire blir værende.

Etter det Sky News forstår, har britisk UD gått inn i «krisemodus» etter at USA likviderte lederen for den iranske Revolusjonsgardens eliteenhet, Qasem Soleimani, tvitrer Sky News' utenrikspolitiske redaktør Deborah Haynes.