Nyheter:

Oberst Ra'ad er sjef for Ingeniørbataljonen i 7. divisjon. Her er han i møte med norsk personell i Irak.
Oberst Ra'ad er sjef for Ingeniørbataljonen i 7. divisjon. Her er han i møte med norsk personell i Irak.

Koronavirus, politisk uro og trussel fra andre aktører gir mulighetsrom for IS i Irak

Det skriver den norske styrkesjefen i Irak til Forsvarets forum.

Publisert Sist oppdatert

– Det er viktig for NORTU å, inntil videre, begrense mulighetsrommet som ISIL potensielt kan benytte seg av i lyset av Covid-19, politisk uro og trussel fra andre aktører, skriver styrkesjef Stein Grongstad i Irak i en e-post til Forsvarets forum.

Flere europeiske land har besluttet å hente hjem personell fra Irak som følge av koronaepidemien, mens Norge blir, skrev Forsvarets forum mandag.

– Den delen av oppdraget som gjelder trening og støtte er foreløpig suspendert. Den norske styrken gjennomfører fortsatt mentorering og rådgivning av de irakiske sikkerhetsstyrkene. De norske soldatene har iverksatt smittereduserende tiltak og avventer situasjonen, skrev pressetalsmann Ivar Moen til Forsvarets forum da.

Har du tips eller innspill til denne eller andre saker? Send oss en e-post på [email protected].

Oppdraget baserer seg på møter

Strykesjef Grongstad forteller at deres oppdrag nå baserer seg på møter med irakiske sikkerhetsstyrker – ikke trening av soldater.

– Vi jobber på brigade- og divisjonsnivå, og bistår på taktisk og operasjonelt nivå med rådgivning og operasjonsplanlegging, skriver Grongstad.

Norsk og irakisk personell i møte.
Norsk og irakisk personell i møte.

Han forteller at de rundt 70 norske soldatene der nede fortsetter å løse oppdrag til tross for de forutsetningene som ligger til grunn, og fortsetter med rådgivning til de irakiske sikkerhetsstyrker i kampen mot terrorisme og voldelig ekstremisme.

Ekstremistgruppen IS ble i 2017 regnet for nedkjempet på bakken i Irak. Eksperter har imidlertid advart mot å senke guarden. I 2017 sa USAs øverstkommanderende i Irak, general Paul Funk, at han trodde at IS ville kjøpe seg tid ved å utnytte striden mellom irakiske regjeringsstyrker og kurderne i Nord-Irak, skrev NTB da.

– IS er på knærne nå, og jobben vår er å sørge for at de ikke kommer seg opp igjen, sa daværende forsvarssjef Joseph Dunford.

Situasjonen i Irak var svært spent rundt årsskiftet. Den amerikanske likvideringen av den høytstående iranske generalen Qasem Soleimani, utløste en rekke hevnangrep. Fra Iran, men også fra irakiske sjiamilitsgrupper hvis leder, Abu Mahdi al-Muhandis, også ble drept i angrepet.

Basen hvor nordmennene befinner seg, Ain al-Assad-leiren, var blant målene for hevnangrepene, og de siste månedene har det vært angrep på flere baser rundt omkring i Irak. Den 11. mars ble to amerikanske og en britisk soldat drept i et rakettangrep mot koalisjonsleiren Taji nord for Bagdad. 14 andre ble såret. Noen dager senere ble tre koalisjonssoldater og et ukjent antall irakiske soldater såret i et nytt angrep mot den samme basen.

Trusselen for indirekte ild (rakett- eller granatangrep) mot militærleirer i Irak har i mars måned vært høy. Dette har medført økte sikkerhetstiltak for NORTU og samarbeidspartnere ved Ain al-Assad-basen.

– En mulighet for ekstremistiske grupper

På toppen av det hele kom koronapandemien. Det amerikanske magasinet Foreign Policy omtaler koronakrisen som en mulighet for ekstremistiske grupper. I tider som denne, der det er mye usikkerhet, har ekstremister en mulighet til å utnytte usikkerhet og frykt, og å nå nytt publikum.

Operation Inherent Resolve, som Norges bidrag er en del av, skrev 20. mars at de endrer oppsettet i Irak av to årsaker: Planlagte endringer som følge av vellykkede kampanjer mot IS og noen bevegelser knyttet til beskyttelse av styrkene mot koronaviruset.

– Koalisjonen forblir forpliktet til en varig seier over IS gjennom samarbeidet med irakiske sikkerhetsstyrker og når situasjonen tillater det, vil vi fortsette vår støtte til irakisk opptrening, står det i pressemeldingen.

Demonstrasjoner og regjeringskrise

Statsoverhoder verden over jobber på spreng for å finne løsninger som faller i god jord hos befolkningen, og som samtidig stanser spredningen av viruset. Ti forskere tilknyttet organisasjonen Brookings advarer om at viruset kan svekke legitimiteten til herskende eliter over hele Midtøsten og Nord-Afrika.

I tillegg til uroen som kommer utenfra – både politisk og med pandemien som herjer – har Irak i flere måneder vært preget av demonstrasjoner mot den sittende regjeringen. Demonstrantene i Irak, som har protestert siden oktober 2019, krever slutt på korrupsjon og har etterlyst omfattende reformer av hele det politiske systemet som har rådet siden USA invaderte landet i 2003.

Demonstranter i Bagdad bærer irakiske flagg mens de fjerner veisperringer i hovedstaden. Bildet er tatt 1. mars.
Demonstranter i Bagdad bærer irakiske flagg mens de fjerner veisperringer i hovedstaden. Bildet er tatt 1. mars.

17. mars ble den tidligere guvernøren Adnan Zurfi utpekt som statsminister av landets president, Barham Saleh. Det er det andre forsøket på å finne en ny regjeringssjef, skriver NTB. Zurfi har 30 dager på seg til å sette sammen en regjering som må presenteres for et tillitsvotum i nasjonalforsamlingen.

Statlige institusjoner er blitt paralysert etter at regjeringen trakk seg og politikere ikke har evnet å forme en ny regjering, skriver Reuters.

Iran hardt rammet av koronaviruset

Den siste måneden har Iran markert seg som en av landene i verden som er hardest rammet av koronaviruset. 31. mars var det registrert 141 korona-relaterte dødsfall og 44.606 påviste smittetilfeller, melder NTB. Til sammen har totalt 2898 mistet livet av korona-relaterte årsaker i landet. For to uker siden innrømmet iranske myndigheter at utbruddet kan overbelaste landets helsetjenester.

Irak har registrert 694 koronasmittede og 50 dødsfall som kan knyttes til viruset, ifølge oversikten til nyhetsbyrået Reuters. Iran og Irak deler en lang grense, som Reuters beskriver som porøs. Årlig er det flere religiøse markeringer som utgjør noen av de største samlingene av mennesker på jorden. Leger nyhetsbyrået har snakket med forteller at de er vant til å behandle ofre etter tiår med krig, vold og sanksjoner, men at de aldri har vært så redde som de er nå.

– Med koronaviruset er ingen steder trygge. Vi aner ikke når antallet tilfeller vil eksplodere. Til og med de beste helsesystemene i Verden klarer ikke å håndtere det, sier doktor Haidar Hantoush, som er direktør for folkehelse i Dhi Qar-provinsen, sør i landet, til Reuters.

I Bagdad strømmer det daglig ut beskjeder fra moskeenes høyttalere der folk oppfordres til å holde seg innendørs og teste seg dersom de føler seg dårlige. Det er ilagt portforbud fram til 11. april, grensene er stengt og internasjonale flyvninger kansellert.

Ingen tegn til koronavirus i Ain al-Assad

Forsvarets operative hovedkvarter opplyser at de norske styrkene ikke har hatt tegn eller symptomer på koronaviruset. Ei heller har de fått noen indikasjoner på at koalisjonspartnere ved Ain al-Assad-leiren har eller har hatt noen smittetilfeller.

I hardt virusrammede Iran er det spredt rykter om at koronaviruset er utviklet av USA. Landets øverste leder ayatolla Ali Khamenei antydet dette ifølge NTB under en TV-sendt tale der han kommenterte USAs tilbud om bistand.

– Kanskje er tilbudet deres om medisin en måte å spre viruset mer på, er Khamenei sitert på.

Det har også versert rykter i Iran om at viruset kan kureres med alkohol, skriver NTB. Fordi alkohol er forbudt i Iran, tyr folk ofte til smuglersprit av varierende kvalitet. En rådgiver for Irans helsedepartement opplyser at til sammen 480 mennesker har mistet livet etter å ha drukket giftig metanol.

IS har spredt blant sine tilhengere at de vil få hellig beskyttelse mot koronaviruset dersom de slutter seg til jihad, skriver tyske DW.

– Men IS-krigere vil også være sårbare. Militsmedlemmene er åpenbart ikke immune mot viruset og dersom de er avhengig av ikke-advekvate medisinsk- og helseinformasjon, som kan være tilfellet, risikerer de å miste krigere til viruset også, sier seniorforsker Colin Clarke ved Soufan-senteret, en amerikansk tenketank.

Hver morgen før klokken 9 sender vi ut nyhetsbrev med de viktigste forsvarsnyhetene fra foregående døgn. Du kan melde deg på her for å få det rett i innboksen.