Nyheter:

Sønsteby-pris til hjelpearbeider

Elizabeth Hoff har blitt omtalt som en modig vikingkvinne. Verdens helseorganisasjons sjef i Syria fikk 11. januar 2018 Gunnar Sønstebys pris.

Publisert Sist oppdatert

– Jeg er stolt og ydmyk, dette betyr mye for meg, sier Elizabeth Hoff til Forsvarets forum.
– Gunnar Sønstebys bragder under 2. verdenskrig kjenner jeg godt til, men jeg ble overrasket over selv å få tildelt prisen.

«Hennes omdømme gjenspeiler den respekten, tilliten og takknemligheten omgivelsene føler overfor hennes person, og det arbeidet hun utfører i livsfarlige omgivelser», skriver priskomiteen blant annet i sin vurdering for tildelingen.

Livsfarlig. Hun var på jobb i Damaskus da henvendelsen fra stiftelsen kom og er bare hjemme i Norge en snartur for å motta denne hederen. Etter det vi kjenner til, er Elizabeth Hoff den internasjonale hjelpearbeideren som har vært lengst i krigsherjede Syria. Og få, eller muligens ingen, andre norske borgere har utsatt seg for mer fare siden 2. verdenskrig. Hun har over lengre perioder levd med bombardement rundt seg og selv opplevd å være mål for direkte angrep.
– Jeg har vært redd mange ganger. Men heldigvis klarer jeg å koble av og sover godt om natten, ellers hadde jeg ikke holdt ut så lenge, sier Hoff.

Veteran. Hjelpearbeidere anbefales ikke å være i krigsområder mer enn to år om gangen, når belastningen er så stor som i Syria.

– Som jordmor er man vant til å måtte stole på seg selv og ta raske beslutninger.

Men Ålesunds-kvinnen mener hun har stor nytte av ha vært snart seks år i landet.
– I jobben min har jeg utbytte av et stort kontaktnett og den innsikten jeg etter hvert har fått i en kompleks konflikt.
Gjennom en mer enn 20 år lang internasjonal innsats er hun som veteran å regne innenfor internasjonalt hjelpearbeid.

Handlekraftig. Hoff har tidligere vært innom Røde Kors og FN, og har utstrakt erfaring fra krigsherjede land som Egypt, Zimbabwe, Afghanistan, Somalia, Rwanda og Armenia. Hun har ledet Verdens helseorganisasjons arbeid i Syria siden 2012.


Før hun startet sin internasjonale karriere som hjelpearbeider og leder, jobbet hun som sykepleier og jordmor i Norge.

En typisk arbeidsdag er gjerne 12 timer på kontoret i Damaskus. En uke hver måned er hun ute i felt for å selv følge opp arbeidet som staben utfører.

Sultkatastrofe. – Hva motiverer deg til å fortsette i en såpass krevende jobb?
– Alt vi klarer å få gjort. Jeg har evnen til å se glasset som halvfullt, heller enn halvtomt. Så må man tenke at resten er politikernes ansvar.

Hjelpearbeideren mener det er balansegang mellom å ha nok distanse til problemene til at man ikke brenner seg ut, men samtidig ikke miste evnen til empati. Hun gråter fortsatt i møte med menneskelig lidelse.

­– Hjertet mitt banker for Syria. Noe av det verste har vært å se den underernærte befolkningen, at mange rett og slett sulter i hjel.

Hoff sier hun ikke ser noen umiddelbar løsning på konflikten, at hun frykter den vil gå over i geriljakrig.
– Men jeg synes Norge skal fortsette å bidra humanitært i Syria og ikke gå inn militært på den måten vi gjorde i Libya.

WHO-sjefen tillater seg ikke å være uvirksom særlig lenge av gangen.
– Nei, det blir bare noen få dager hjemme nå og så må jeg tilbake til Damaskus. Det er så mye som skjer for tiden og jeg har ennå mye ugjort der.

100 år. Prisen til Elizabeth Hoff ble overrakt på dagen 100 år etter at Gunnar Sønsteby ble født. Markeringen fant sted i Fanehallen på Akershus festning.
Lederen for Gunnar Sønstebys minnefond, Asbjørn Lysgård ønsket velkommen før Harald Stanghelle ga en sterk beskrivelse av motstandsmannen og krigshelten Sønsteby – en person som først og fremst var en uforsonlig demokrat. I en hilsen fra Norsk Sykepleieforbund ble Hoff omtalt som dagens utgave av Florence Nightingale.


Elizabeth Hoff:

  • Sjef for Verdens helseorganisasjon i Syria siden 2012.
  • Startet med 7 medarbeidere. I dag leder hun nær 200.
  • 59 år, ugift, ingen barn.
  • Fra Ålesund. Utdannet sykepleier og jordmor.
  • Har master i både pedagogikk og samfunnsmedisin.